Manuel de bouddhisme – Bouddhisme ancien et Theravada, Mahayana et Vajrayana : Philippe Cornu

Pour composer cette chronique, j’aurais pu me contenter de survoler les tables des matières et écrire :
« Grâce au lumineux tome 1 sur le bouddhisme ancien et Theravada, vous saurez tout sur les différents types d’éveil vus par cette tradition. Avec le superbe tome 2 sur le bouddhisme Mahayana, vous découvrirez ce qu’on appelle "la voie du bodhisattva" ou, pour les plus érudits, les distinctions entre le Madhyamaka et le Yogacara. Enfin, l’excellent tome 3 sur le bouddhisme Vajrayana vous plongera au cœur des secrets des tantras externes et internes, et du Dzogchen, cette approche directe non tantrique ».

Telle était mon intention quand j’ai soupesé les trois tomes totalisant un petit millier de pages. Mais la curiosité m’a poussée à lire les premiers chapitres. Est-ce la clarté de l’écriture de Philippe Cornu, qui nous donne l’impression de suivre l’histoire du Bouddha et de la diffusion des enseignements bouddhistes à travers les époques comme si on y était ? Est-ce le plaisir, toujours stimulant, de mieux comprendre à quoi correspondent toutes ces écoles, ces maîtres et ces pratiques dont on entend souvent parler, sans trop savoir ce qui les distingue ? J’ai laissé tomber les prix littéraires reçus à Noël pour consacrer mes soirées aux aventures des différents bouddhas, rois, traducteurs, pèlerins, moines et bodhisattvas qui, de l’Inde au Japon en passant par le Sri Lanka, la Chine ou le Tibet, peuplent la geste bouddhique depuis plus de 2500 ans.

Rassurons-nous, il n’est pas nécessaire de lire la totalité des mille pages pour éprouver l’intérêt du Manuel de bouddhisme, fruit des nombreuses années d’enseignements de Philippe Cornu, professeur d’histoire des religions à l’Université catholique de Louvain (UCL), président d’honneur de l’Institut d’Études Bouddhiques et tibétologue reconnu. De ces trois tomes se dégagent au moins trois niveaux de lecture, au sein desquels chacun pourra puiser selon son intérêt pour le bouddhisme et son niveau de pratique. Le premier niveau, accessible à toutes et tous, est celui du récit historique et géographique. On lira avec aisance, dans le tome 1, les chapitres sur la vie du Bouddha, de même que la section sur le Theravada qui, selon l’auteur, « s’il puise ses doctrines majeures dans une interprétation ancienne du canon pali, est surtout une école actuelle qui s’est construite au fil du temps, en grande partie en réaction par rapport aux courants mahayanistes et vajrayanistes qu’elle côtoyait au Sri Lanka et en Asie du Sud-Est. » De même, les chapitres consacrés à l’origine et la diffusion du Mahayana à travers l’Asie (tome 2), ainsi qu’à l’apparition du Vajrayana en Inde (tome 3), sont faciles à explorer.

Le second niveau de lecture correspond aux descriptions des principes fondamentaux de chacune des trois traditions (par exemple les quatre vérités, le karma, la bodhicitta, la vacuité, l’état naturel ou présence éveillée, etc.)  Il s’adresse davantage aux pratiquants désireux d’approfondir leur propre voie ou de découvrir les points de vue et les pratiques à la base des autres écoles bouddhistes.

Enfin, le troisième niveau est celui où Philippe Cornu analyse les subtiles différences entre les traditions, ainsi que les facteurs ayant conduit à telles ou telles divergences. À recommander aux plus érudits ou aux curieux intellectuellement persévérants. Paradoxalement, après une telle lecture, nous pouvons nous sentir non pas plus savants, mais plus humbles. Car, au passage, nos idées reçues sur le bouddhisme en ont pris un coup.

Carole Rap Journaliste économique et sociale, elle s’intéresse depuis des années à l’environnement, illustration de l’interdépendance. En pratiquant le yoga et la danse méditative, elle a découvert la richesse des voyages Lire +

Pour aller plus loin

Manuel de bouddhisme de Philippe Cornu avec la collaboration de Louise Bressollette (Éditions Rangdröl, 2019)

Tome 1 : Bouddhisme ancien et Theravada
Tome 2 : Le bouddhisme Mahayana
Tome 3 : Le bouddhisme Vajrayana

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